Polvo de Estrellas: El Triángulo del Litio

Por: Matías Benitez.

El litio, mineral de importancia y valor energético. Argentina, Bolivia, y Chile; tienen la llave geopolítica del mismo. Las claves de la energía del futuro. ¿Se logrará completar el circuito económico del litio, o se proseguirá con el modelo extractivista?

1-Propiedades Físico-Químicas del litio

El litio (Li) es un metal alcalino perteneciente al primer grupo de la Tabla Períodica de los Elementos. El átomo de litio consta de 3 protones (el número de protones es el número atómico y constituye la identidad de un elemento), y 4 neutrones en su núcleo atómico, finalmente, 3 electrones en sus orbitales. A la hora de denominar a los isótopos del litio, se los denomina según su masa atómica, el litio-7 (número de protones más número de neutrones), es la variedad más común; destaca también el litio-6, siendo ambos, los únicos dos isótopos estables.

En tanto a sus propiedades intensivas nos referimos, debemos destacar las siguientes. Su densidad es de 0,53 g/cm3, y su masa atómica es de 6,939 unidades atómicas; lo que implica que 1 mol de litio equivale a 6,939 gramos, finalmente, sus puntos de fusión y ebullición son de 181 y 1342,8 grados centígrados, respectivamente.

Este metal es de color blanco plata, el cual se oxida rápidamente ante la presencia de agua. Ante la presencia de oxígeno se forma el monóxido y peróxido de litio (Li2O, Li2O2), también reacciona rápidamente ante el nitrógeno disuelto en el aire formando nitruro de litio (Li3N). Formado el óxido de litio, prosigue la formación del hidróxido de litio (Li (OH)) mediante la unión química del óxido con el agua; a partir de aquí se obtiene la materia prima con la cual se realizan los derivados del litio (1).

En tanto el litio en estado natural, no se encuentra puro, deben separarse los componentes del sistema en caso de que se desee obtener litio en estado puro. El litio, generalmente se encuentra formando sales, y se lo puede encontrar con facilidad en rocas tales como la petalita, ambygonita, lepidolita, espomudena; y dado que el mismo se encuentra en sales como anteriormente se recalcó, el lugar por excelencia donde se encuentra presente en mayores cantidades, son los salares. El proceso de obtención del litio, tiene relativa sencillez química, este se hace por medio de electrólisis, dado que normalmente el litio se presenta en los yacimientos en forma de cloruro de litio (LiCl) fundido (2).

En la actualidad, a nivel industrial, el litio es utilizado en diversas actividades dada su gran capacidad para el almacenamiento de energía. Si tuviésemos que realizar un porcentaje en relación a su utilización, deberíamos destacar que la producción de litio se encuentra destinada en un 29 % para la fabricación de baterías para automóviles y productos electrónicos de consumo masivo; 20 % para la producción de aluminio; 20 % en la confección de vidrios y cerámicas; 18 % en industrias de varios tipos; y, 13 % en la producción de lubricantes (3).

En cuanto a los compuestos químicos de los cuales el litio es parte constituyente de varios insumos y/o paquetes tecnológico, podemos resaltar diversos produtos destinados a múltiples usos. El cloruro de litio (LiCl), debido a su higroscopicidad, es utilizado como un secante; el bromuro de litio (LiBr), junto con el nitrato de litio (LiNO3), es utilizado para las bombas de calor. El carbonato de litio (Li2CO3), es utilizado para la elaboración de fármacos psiquiátricos, dado que bloquea la liberación de dopamina, bloquea la neurona posináptica, y reemplaza al sodio (Na) en los canales sinápticos. El estereato de litio (LiO2(CH2)16CH3) es utilizado como un lubricante de uso general en aplicaciones de altas temperaturas. El hidróxido de litio (Li (OH)), es utilizado en naves espaciales y submarinos, dada su función purificadora de aire extrayendo el dióxido de carbono (CO2). El litio, también forma parte de aleaciones de aluminio (Al), cadmio (Cd), cobre (Cu), y manganeso (Mn); elementos utilizados en la industria aeronáutica y producción de vidrios y cerámicas. También el litio, se utiliza en la energía nuclear; el ion litio-6 se utiliza para la fabricación de detectores de neutrones, y el ion litio-7 es utilizado en reactores de fisión de agua…

Artículo publicado en REVISTA INSOMNIO #7
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